Под огнетушащими понимают вещества и их соединения, которые могут оказывать непосредственное влияние на процесс горения, создавая условия для локализации, а также полного подавления огня. Существует множество веществ, обладающих огнетушащими свойствами, но не каждое из них можно использовать для нужд пожаротушения. В результате достаточно длительного научного изучения и экспериментального отбора веществ и их соединений для тушения пожара, в арсенале современных пожарных появились несколько видов субстанций в различных агрегатных состояниях, эффективно использующиеся в стационарных и мобильных средствах пожаротушения. К основным видам ОТВ относятся: Вода. Является самым доступным, дешевым и широко распространенным ОТВ. Пена представляет собой коллоидную систему из жидких пузырьков, наполненных газом. Пена эффективно применяется для тушения как твердых, так и жидких материалов.
Порошки — это мелко измельченные минеральные соли с различными добавками.
Порошки — универсальное средство для тушения пожаров  разных классов, некоторые виды порошков применяются для прекращения горения металлов (например, алюминия, натрия, калия, лития и др.) и металлосодержащих соединений, которые невозможно потушить водой. Газы.
Газовые ОТВ по принципу действия делятся на ингибиторы, замедляющие процесс горения (хладоны), и разбавляющие атмосферу газы (такие сжатые газы, как аргон, азот, углекислота (СО2) и инерген).
Инерген — инертный газовый огнетушащий состав, состоящий на 52 % из азота, на 40 % из аргона, на 8 % из диоксида углерода. Применяемые для пожаротушения ОТВ должны отвечать определенным требованиям, в том числе требованиям экологической безопасности.
Эти требования предусматривают безопасность ОТВ для окружающей природной среды и отсутствие его негативного влияния (либо минимально возможное его воздействие) на ее компоненты: атмосферный воздух, водные объекты, почвы, растительный и животный мир, а также на здоровье человека. В связи с этим рассмотрим, какие из вышеперечисленных ОТВ являются наиболее «экологичными», а от применения каких с точки зрения экологической безопасности лучше воздержаться.
Первое место в экологическом рейтинге ОТВ занимают порошки. С точки зрения экологии установки порошкового пожаротушения обладают рядом достоинств: отсутствием в их составе токсичных и озоноразрушающих веществ; низкой коррозионной активностью; химической инертностью; широкими возможностями для утилизации и повторного использования (например, в качестве удобрений или моющих средств для техники). Большинство огнетушащих порошков — нетоксичные соединения, т. к. их основой являются минеральные удобрения. При взаимодействии порошков с различными продуктами горения в окружающую среду выделяется наименьшее количество вредных веществ. Однако, попадая в пламя, некоторые порошки разлагаются с образованием соединений, которые могут быть токсичны, а именно аммиака, оксидов серы, фосфора и углерода. Эти вещества, попадая в атмосферный воздух, могут вызвать его загрязнение, негативно влияющее на растительный, животный мир и здоровье человека. Тем не менее, по сравнению с концентрацией собственно токсичных продуктов горения при пожаре, риск загрязнения воздуха порошками относительно невелик.
На втором месте нашего рейтинга находится вода. Экологическая опасность тушения водой заключается в том, что загрязненная вредными химическими веществами вода может попасть в грунт и водоемы. Особенно опасно загрязнение окружающей среды сточными водами, образовавшимися в результате тушения водой объектов химической промышленности. Определенную опасность для природных сред представляют и различные добавки, повышающие эффективность воды как средства пожаротушения. В связи с вышеизложенным, для исключения или минимизации негативного влияния всех возможных загрязнителей, которые содержат сточные воды от пожаров, необходимо предпринимать меры по сбору воды, использованной для тушения, и ее обеззараживанию.
Третье место экологического рейтинга занимают пены. Пенообразователи, используемые для создания пены, представляют собой водные растворы поверхностно-активных веществ (ПАВ) с различными добавками. В процессе тушения пена разрушается и ПАВ могут попасть в почву и водоемы. Большинство ПАВ и продукты их распада токсичны для водных организмов даже в малых концентрациях. Особенно вредны так называемые жесткие пены, которые не разрушаются бактериями. В результате попадания ПАВ в водные экосистемы ухудшаются органолептические свойства воды, снижается содержание кислорода, что приводит к уменьшению скорости самоочищения водоема и его «цветению». Кроме того, ПАВ при взаимодействии с другими загрязняющими веществами могут усиливать их токсическое воздействие на живые организмы.
На четвертом месте находятся газовые ОТВ, они представляют наибольшую опасность для окружающей природной среды и ее компонентов. Наиболее часто применяемый в установках газового пожаротушения углекислый газ , а также все используемые в пожарной практике хладоны являются парниковыми газами. Некоторые хладоны обладают также и озоноразрушающими свойствами.